El vuelo final del “Lady Be Good” (2)

Otro “anciano” era el oficial bombardero, John S. Woravka, 26 años, de Cleveland, Ohio. La tripulación lo apodó “Lefty”. Harold Ripslinger, 22 años, era el mecánico de vuelo. Se había graduado con Vernon Moore, 21, que formaba parte también de la tripulación. Ripslinger, de Saginaw, Michigan, era un joven de poderosas creencias católicas y Moore, de New Boston, Ohio, era algo tímido; se decía de él que se parecía a un joven Roddy McDowell. Otros tres hombres se unieron también a Hatton. Robert LaMotte, 25, Guy Shelley Shelley, 26, y Samuel Ellis Adán, 24, eran todos artilleros. LaMotte, de Lake Linden, Michigan era de la extracción franco-canadiense, era también un católico estricto Shelley, de Harrisburg, Pennsylvania, venció la mala salud de su juventud, prosperando físicamente y asombrando todos por su energía. Adán, de Eureka, Illinois, había nacido en Speedwell, Kentucky y había sido padre recientemente —el único miembro de la tripulación con hijos. Profesaba una fuerte fe protestante fuerte.

Así, a finales de 1942, los nueve hombres -cuatro oficiales y cinco sargentos- llegaron por varios medios a Topeka para entrenarse juntos. Ya que estaban todos por encima de la edad media de tripulaciones de la época, debió complacerles que las órdenes les hubieran juntado por casualidad.

Si les gustó o no por la paga extra que recibieron por “volar misiones peligrosas” es otro asunto. Pero ciertamente eso tuvo que hacerles pensar: la amenaza de la muerte siempre ayuda a concentrar la mente. Hatton y sus hombres fueron asignados al 367 Grupo de Bombardeo y fueron enviados a Soluch, Libia. Cuando llegaron alrededor del 18 de marzo, el B-24 que ellos habían llevado hasta allí fue dado a una tripulación con más experiencia, pues había más tripulaciones que aviones. Esto dejó a Hatton y compañía sin avión, y por un tiempo estuvieron en el limbo. Después de unos pocos días que la tripulación aprovechó en una misión de la familiarización, fueron clasificados como aptos y listos para la acción.

Un B-24 Liberator, que pronto fue denominado “Lady Be Good”, llegó a Soluch en el 25 de marzo, cerca de una semana después de la llegada de Hatton y sus hombres. El piloto el teniente Samuel Dawson Rose. Quién bautizó así al avión es un misterio, pero no fue ni Rose nadie de su tripulación. El nombre, se cree, es probable que viniera de uno de los mecánicos. El 4 de abril, Hatton y su tripulación recibieron su primera llamada a la acción. Sam Rose y su tripulación estaba en Malta con avería del motor en otro Liberator, y el “Lady Be Good” estaba sin hacer nada en Soluch.

Ellos participarían en un ataque a alta altitud sobre Nápoles junto a otros 24 aviones, a plena luz del día y sin escolta de combatiente, para llegar en el objetivo rozando el atardecer. Ellos entonces regresarían a casa al amparo de la oscuridad. El viaje a Nápoles y la vuelta durarían 9 horas, y los Liberators recibieron combustible para 12 horas.

El número de serie de “The Lady Be Good” era el 1-24301 y su misión eran la número 109. Volaba en la Sección B, Escuadra 514, 376 Grupo de Bombardeo, 9a Fuerza Aérea. Su número identificativo era un grande 64 a ambos lados de su morro. Lo último que en la base vieron del aparato fue su partida. Así lo describe Richard R.. Dahlstedt, miembro del personal de tierra en el aeródromo de Soluch: “De la partida del terrible campo de Soluch, lo único que puedo describir es que sólo ella parecía reacia subir. Ella tuvo que luchar por ponerse en marcha.” El “Lady Be Good” trepó al cielo, y luego, por espacio de 15 años, desapareció en el misterio.

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